Un métissage ancien entre Amérindiens et Polynésiens ?

Polynésiens et Amérindiens sont entrés en contact bien avant que les Européens n’explorent les îles du Pacifique au XVIIIe siècle. Mais dans quel sens les échanges se sont-ils faits et à quelle date ? De nouvelles analyses ADN relancent le débat. Décryptage.

 

Quand et par qui les îles de Polynésie, ces morceaux de terre perdus dans le Pacifique, ont-elles été colonisées ? La question passionne depuis leur découverte par les explorateurs européens au XVIIIe siècle. Un scénario recueille actuellement un large consensus parmi les scientifiques, celui d’une formidable odyssée maritime qui a débutée vers 4000 av. J.-C. en Asie du Sud-Est, sans doute à partir de l’île actuelle de Taïwan et du nord des Philippines. Des groupes d’hommes ont alors pris la mer, cap sur le sud-est. Les raisons de ces mouvements demeurent obscures : pénuries alimentaires, conflits, surpopulation ? Nul ne le sait. Quoiqu’il en soit, aux alentours de 1000 av. J.-C., leurs lointains descendants se retrouvent au Vanuatu et aux Fidji, puis un siècle plus tard, aux îles Tonga et Samoa, en Polynésie occidentale. Au début de notre ère, de nouvelles vagues explorent les îles de la Polynésie orientale, pourtant séparées de centaines voire de milliers de kilomètres. Tahiti sera colonisée plus tard encore, vers l’an 100, les Marquises autour de 300-400, l’île de Pâques (Rapa Nui) entre 800 et 1000.

Ces extraordinaires navigateurs sont même vraisemblablement allés jusqu’aux côtes d’Amérique du Sud. Plusieurs indices militent en faveur d’un tel périple. D’abord, ...

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